Palacio de Westminster

Palacio de Westminster

Ubicado en la ribera norte del río Támesis, el Palacio de Westminster también conocido como «The Parliament», alberga las dos cámaras que forman el Parlamento Británico, la Cámara de los Lores y la Cámara de los Comunes.

A mediados del siglo XI, el rey Eduardo el Confesor ordenó construir un palacio en ésta zona estratégicamente importante para el monarca, en aquel momento el área recibía el nombre de Thorney Island. Su sucesor, Guillermo el Conquistador, fue el primer rey que vivió en el palacio desde el año 1066.

Palacio de Westminster junto al río Támesis
Palacio de Westminster junto al río Támesis

Durante siglos los monarcas regentes le iban añadiendo salas y estancias, alguna de ellas tan magníficas como el Gran Salón, aún permanece en pie tras más de 900 años de historia. Durante ese tiempo ya se reunían en el palacio ambas Cámaras del Parlamento, aunque no tenían ninguna sala designada para ellos específicamente.

En 1529 se produjo un incendio que arrasó algunas zonas del palacio, tras éste percance los reyes se trasladaron a vivir al Palacio de Whitehall, pero los integrantes de las cámaras siguieron reuniéndose en las estancias que aún permanecían en pie. En 1834 un nuevo incendio se inició en la Cámara de los Lores, ésta vez el incendio acabó arrasando la mayor parte del palacio, por lo que se tuvo que crear una comisión encargada de la reconstrucción.

Después de mucha controversia y tras escuchar casi 100 propuestas, se decidió optar por un estilo gótico, pero integrando en la nueva construcción las estancias que se salvaron del anterior palacio. Casi 50 años duraron las obras, para finalmente albergar 1.200 habitaciones y 5 kilómetros de pasillos. La última gran reforma se acometió tras los destrozos hechos por las bombas en la Segunda Guerra Mundial, desde 1950 funciona otra vez con normalidad.

Vista nocturna del Palacio de Westminster
Vista nocturna del Palacio de Westminster

Desde el exterior se pueden divisar su tres imponentes torres. La Torre Victoria es la más grande, con una altura de 98,5 metros, en ella se ubica la Oficina de Registro de la Cámara de los Lores. En la base está la puerta de entrada del monarca de turno al palacio, si el rey o reina está en el interior, ondea sobre la torre el Estandarte Real, si no está, ondea la Union Flag.

La Torre Central es la más pequeña de las tres, mide 91 metros de altura. Está ubicada sobre el vestíbulo central, es la única que está rematada por un pináculo.

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Torre del Reloj o Big Ben
Torre del Reloj o Big Ben

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Torre Victoria del Palacio de Westminster
Torre Victoria del Palacio de Westminster

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La más famosa de las torres se encuentra en el lado noroeste del palacio, oficialmente se le denominó Torre del Reloj hasta junio de 2012, con motivo de la celebración del jubileo de la Reina pasó a llamarse Torre Elizabeth. Es mucho más conocida como Big Ben, aunque realmente éste es el nombre de la campana más grande que se encuentra en la torre, con casi 14 toneladas es la tercera más pesada del país, su repique se puede oír cada hora.

La Torre Elizabeth, con sus 96 metros de altura, es la segunda en tamaño de las tres torres del palacio. En la parte superior alberga el Gran Reloj de Westminster de 7 metros de diámetro, se puede ver desde las cuatro caras de la torre, más arriba del reloj es donde se encuentran las 5 campanas que repican cada cuarto de horas. El reloj y las campanas de ésta torre, son las que indican a los ingleses cada 31 de diciembre la llegada de un nuevo año.

Vista nocturna de la Torre Elisabeth o Big Ben
Vista nocturna de la Torre Elisabeth o Big Ben

El acceso al interior del Palacio de Westminster está bastante restringido, durante todo el año sólo se pueden hacer visitas los sábados de 09:15 a 16:30 horas. Como excepción también abren algunos meses de verano, en agosto los lunes, martes y viernes de 09:15 a 16:30 horas y los miércoles y jueves de 13:15 a 16:30 horas. El otro mes de verano que abren es septiembre, el horario en éste caso es, los martes, miércoles y jueves de 13:15 a 16:30 horas y los lunes y viernes de 09:15 a 16:30 horas.

Es posible acudir a las sesiones parlamentarias que se realizan entre octubre y julio, en éste caso los invitados pasan a la Galería de los Extraños. El horario de asistencia es, los lunes y martes de 14:30 a 22:30 horas, los miércoles de 11:30 a 19:30 horas y los jueves de 10:30 a 18:30 horas.

La entrada con audioguía para visitar el Palacio  de Westminster, cuesta £18 la general, £15,50 para los estudiantes y jubilados o £7,20 para los menores de 15 años. El acceso a las sesiones de debate es gratuito.

Se llega desde la estación de Westminster, donde paran las líneas de metro Circle, District y Jubilee. Muy cerca también tienen parada las líneas de autobuses 148 y 211. Si preferís llegar navegando por el río Támesis, el embarcadero más cercano es el de Westminster Millennium Pier.

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